Conto alla rovescia per la sonda Cassini

La missione internazionale si prepara all'addio definitivo dopo 13 anni di servizio e numerose scoperte

Gli anelli di Saturno

Gli anelli di Saturno

globalist 5 aprile 2017www.asi.it

di Agnese Cerroni

Un 'tuffo' spettacolare per chiudere in bellezza una carriera da record: la sonda internazionale Cassini, in orbita attorno al gigante Saturno dal 2004, si prepara a scrivere la parola 'fine' alla sua storia di successo.
A partire dal 26 aprile prossimo, la missione esplorativa targata Nasa, Esa e Asi, avvierà la sequenza prevista di 22 immersioni tra gli anelli, round finale del suo viaggio alla scoperta dei segreti del sesto pianeta del Sistema Solare.
Una conclusione scenografica decisa dal team di Cassini già nel 2010, quando gli ingegneri, tenuto conto della quantità di carburante ancora a disposizione del veicolo spaziale, hanno pronunciato la sentenza suicida: Cassini porterà a termine il suo lavoro, a 20 anni di distanza dal lancio e dopo 13 anni di osservazioni ravvicinate, con una serie di 'tuffi' tra gli anelli, con l’obiettivo di raccogliere tutti i dati possibili e immaginabili sulla struttura di Saturno e sull’origine dei suoi anelli da una prospettiva privilegiata, la più vicina di sempre.
Nessuna sonda prima di questa aveva mai osato tanto, ma Cassini, si sa, è una stakanovista: durante il suo percorso di studi intorno a Saturno, la missione ha realizzato numerose scoperte, svelando tra l’altro l’esistenza di un oceano con attività idrotermale sulla luna ghiacciata Encelado e mari di metano liquido su Titano.
Ma il Grand Finale – così lo chiamano gli esperti – non è la fine, bensì l’inizio di un nuovo capitolo, il più avvincente. Utilizzando le informazioni acquisite con l’esperienza maturata in loco e l’osservazione diretta, gli ingegneri del team hanno messo a punto un piano di volo che permetterà di ottimizzare l’occasione unica offerta dal tuffo fatale: l’agenda di Cassini prevede l’avvio delle attività conclusive a partire dall’11 aprile, con avvicinamento a Titano per un ultimo abbraccio serrato il 22 e l’inizio delle immersioni il 26.
Il satellite naturale Titano farà deviare l’orbita della sonda, che virerà verso la zona compresa tra il pianeta e il bordo interno degli anelli. Il saluto definitivo sarà effettuato, dopo una serie di immersioni, il 15 settembre, quando Cassini prenderà congedo dal palcoscenico cosmico, inviando l’ultimo set di dati sull’atmosfera del gigante gassoso.
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